Rhys Waters and Jonathan Burns for [EDIT] Magazine, Volume 15

Rhys Waters and Jonathan Burns for [EDIT] Magazine, Volume 15

Atlantic Pod

James Mullinger meets podcasting gurus Rhys Waters and Jonathan Burns to learn about their new project, Podstarter, and why Atlantic Canada is the best place to start a new business right now.

By James Mullinger

Photographs by Tyler Warren Ellis 

Click Here to read full feature in French. 

It was a walk along the Halifax waterfront in the spring of 2019 that forever changed the lives of British-born Rhys Waters and Nova Scotian Jonathan Burns.

Waters, a creative producer from Wales, had launched his own start-up at the age of 22, a content agency that led to him making BAFTA Award–winning work for the BBC and with global brands like Aston Martin. He produced, directed and edited over 60+ hours of TV, radio and commercials and developed, launched and ran the hit BBC show Rhod Gilbert’s Work Experience. Since 2014, he has been involved in podcasting. Now 36 years old and a father of three, he and his wife decided to move to Atlantic Canada on a whim but with a thirst for adventure. He immediately found an abundance of editing and producing work and was introduced to 47-year- old Jonathan Burns, a like-minded creative.

Born and raised in Nova Scotia, Burns did what some East Coasters did back then after university. He left. And went as far as an ’81 Volkswagen could go. To Calgary. After repairs in Quebec and Winnipeg. Out West he worked in advertising, business development, and sales and marketing, helping companies develop from prototype to profit. Now considered a creative technologist, he bridges the gap between research and development and business development.

The plan was always to return to Nova Scotia to raise a family. And in July 2006 he was lucky enough to do so. Married, with two kids and a very large Irish setter/retriever mix, Burns is an advocate of the East Coast balance. After years of spending too much time flying from London to New York to Los Angeles, he has realized that Halifax is pretty much the most perfect place to enjoy a balance of great family life and a thriving business.

In the last five years he’s travelled across the globe, working with clients like Marvel, the NBA, Warner Bros, Disney, BBC, NBC Universal, launching marketing campaigns that reach audiences in unique ways. “I’m born and raised in Nova Scotia and immediately left at my first chance,” he says. “And then took my second chance to return. Rhys and I are lucky to be here. We’re in the creative space. Once you realize that work is no longer bound by your location, it opens up all the possibilities of choosing where you want to live. There’s not one right city to work in. We have clients in New York, Toronto and London. And none of them are concerned we don’t live in their city. We can do the work from a remote location, from a distance. And so once you exclude needing to be in those larger cities to find and work with clients, you can then sit back and ask, “What do I need from a lifestyle standpoint?”

And Rhys decided to leave the United Kingdom and wanted a better life somewhere. He had no prior connection to Atlantic Canada but just thought it looked cool and decided to take a shot and moved his wife and three children here. “For me, Nova Scotia represented a real balance between living somewhere that is kind of rugged, remote and adventurous and somewhere that has real opportunity,” he says. “It straddles both of those things really well. I couldn’t have pointed to Nova Scotia on a map until we said, ‘Let’s move to Canada.’ And we started looking around, and we’re like, ‘Oh, this place looks cool. Let’s live in a lighthouse or something,’ based on the imagery that you find related to Nova Scotia. But the reality is there’s a work-life balance that doesn’t necessarily mean sacrificing opportunity by being in a smaller place. Especially with podcasts and everything we’re doing. I like the attitude that people have in Atlantic Canada: they’re laid back. The community focus. It’s an incredible place to raise children, but at the same time it’s not sleepy. And there are some really exciting things happening that mean there’s so much potential in the future for our businesses and other businesses.” Sure enough, Waters and Burns started their business just a month after going for that walk on the Halifax waterfront. They shared an outlook, a passion for podcasting, and the notion that this was the right time and right place to launch Podstarter.

And that is how the company was born in June 2019. Podstarter uses podcasting content to break through the marketing clutter to connect with people. Now one of Canada’s leading podcast-production companies, they create shows for some of the biggest global companies as well as producing podcasts that are some of Canada’s most listened to internationally. Rhys Waters explains: “The original idea of Podstarter was to train people, individuals, companies, organizations, brands to actually tell their stories better in a podcasting platform.”

They have more than 30 years of broadcast, production and marketing experience between them, and their projects have had more than half a million downloads. They are, put simply, among the best at what they do.

“I had just moved here and was churning out as much content on social media as possible, just to say, ‘Hey I’m creative, I can do stuff,’ and it spiralled from there,” Waters remembers.

Burns was impressed by what he saw: “Rhys arrived here and knew how to get noticed. He was publishing a lot of amazing content on social media. It was short-form content, but he was still telling really good stories. It’s a rare skill. It's like a filmmaker mashup with a digital marketer. So we met and went for a walk on the waterfront, and that’s how it all began. I will never forget it.”

Waters was aware of the opportunity here: “From my point of view, the UK, and London in particular, have this incredibly healthy podcast scene. In Halifax, it felt like it had just kind of arrived, and the trajectory was going to take off. And I was like, ‘You know, what if we do that here?’”

“The reason why we got into podcasts is we looked at the market, knew there was a gap, and we had an expertise we could offer,” says Burns. “It was as simple as that. What we love about podcasting (is that) not only is it so accessible but it’s an honest and straightforward approach to storytelling. We looked at things like YouTube studios, where content is being created en masse by everybody and anybody. And we compared that to the podcast space, where the same thing was happening. Anybody could grab a microphone and start sharing a story. The problem was that there were not a whole lot of resources to help people tell really good stories.”

“The starting point for most podcasts is to put a microphone on a table, hit Record and just talk,” states Waters. “That might work for some people. There might be just sheer talent that carries people along, but that’s not going to work for everyone. Coming from a background of making BBC Radio shows, and understanding audio storytelling, and applying that to this new market where people were interested and excited about making creative audio, it felt like the experiences I had could be really valuable and useful. And Jonathan’s experience working in new technology, telling stories through new mediums, it just seemed right. There’s a real opportunity here — not just for brands and organizations, but for anyone, any community, any person who’s got something interesting to say — to be heard and to find an audience.”

In addition to all this, Waters started his own podcast titled Canadian Politics Is Boring, which swiftly hit the top three in the Apple charts, right behind Joe Rogan and ahead of podcasting heavyweights such as Bill Burr, Amy Schumer, Marc Maron and Jason Bateman.

“After relocating my family to Nova Scotia, I experienced my first Canadian federal election in October 2019. I realized I knew next to nothing about Canadian politics. Up until that point I was still listening to the Brexit-drenched output from the UK, and it woke me up to the domestic arena of my new home. So I reached out to my go-to source for learning. Podcasts. I like to learn with a specific kind of show. Where funny, witty people discuss fascinating topics. It’s a ‘laugh and learn’ format that is very popular in podcast land. It’s a great way to learn painlessly. And that’s what you need in politics. Less pain. So I started looking for a show about Canadian politics in this format. It didn’t exist. It clicked. A topic I was passionate about, a gap in the market, and a chance to pour my overspilling comedic energy into something. Teaming up with my friend and fellow comedian, Jesse Harley, we started making a show with very limited expectations and plans to just do 12 episodes. However, it just clicked for everyone else too! Two months after launch, we were in the top three comedy shows in Canada and in the top 10 across all podcasts. Now we have to keep making them as long as there are people willing to listen!" 

Podstarter’s portfolio of clients is both global and spectacularly diverse. “We work with individuals, companies, brands, anyone who has a story they want to tell,” says Burns. “We launched the business to teach people how to podcast, but it evolved into creative storytelling, marketing, distribution and audience reach.” 

Spend time with these consummate creatives, and you will find their combined passion and friendship to be hugely infectious. “It’s all just really exciting,” enthuses Waters. “We’re starting to get clients who just want to entertain people or make them associate a particular message with their brand. Podcasting has come full circle, and now brands are helping fund and create original content that isn’t overtly advertising. But they are entertaining, have high production value, and are the kind of thing that people want to listen to because they’re genuinely interested. That’s exciting because it completely blows open the potential for who you can make things for, what stories you can tell. It’s really limitless.”  

The company enjoys all the benefits of being in Halifax and the organizations that support businesses in the region such as the Halifax Chamber of Commerce, Downtown Halifax Business Commission and Digital Nova Scotia.

They love what they do and they love where they live. Burns is clearly very happy to be raising his family in his home province: “There is no city that has it all, but Halifax is pretty darn close. You can be a part of the global community living and working here. Everything is still reachable for the things that we either crave, miss or need. And it offers an incredible quality of life that very few places in the world have.”

Likewise, Waters is adamant that moving to Atlantic Canada is the best decision he could have made, for his family and to start a business. “I have way more time than I did before,” he says. “I will be working on a really fast-turnaround campaign that is really up against it, but at five o’clock on Friday the emails stop because it’s the weekend, and everyone needs to see their family. That never would have happened in the UK. And I think that’s a good thing. It’s an important thing to do. It’s something to be treasured. I know some people would look down their nose and say, ‘This is a fast-moving world, blah, blah, blah, blah, blah, blah.’ And I’m like, ‘Yeah, but I gave up too many weekends in my old life, and I will never get them back.’ And now I’m catching up on all that time because you know, me and my wife and the kids are in Nova Scotia and we have disposable time for the first time in our lives. Our lives are better, and leaving the United Kingdom to live in Atlantic Canada is the best decision we ever made. This is the best place in the world to start a creative business, especially right now. And hearing my children thank me daily for moving them here is the real reward.”


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This feature originally appeared in Volume 15 of [EDIT] magazine. Click Here to subscribe and receive four quarterly print publications. 



Balado atlantique

James Mullinger rencontre les gourous de la baladodiffusion, Rhys Waters et Jonathan Burns, pour en apprendre davantage sur leur nouveau projet, Podstarter, et sur les raisons pour lesquelles le Canada atlantique est le meilleur endroit pour démarrer une nouvelle entreprise en ce moment.

Par James Mullinger

Traduction de Angele Bourque 

Photographies de Tyler Warren Ellis 

Une promenade le long du front de mer de Halifax au printemps 2019 a changé à jamais la vie de Rhys Waters, un Britannique d’origine, et de Jonathan Burns, né en Nouvelle-Écosse. 

Rhys, un réalisateur créatif du pays de Galles, avait lancé sa jeune entreprise à l’âge de 22 ans, une agence de contenu qui l’a mené à réaliser des projets primés par la British Academy of Film and Television Arts pour la BBC et mettant en vedette des marques de renommée mondiale comme Aston Martin. Il a produit, réalisé et monté plus de 60 heures de télévision, de radio et de publicités et a créé, lancé et dirigé la célèbre émission de la BBC, Rhod Gilbert’s Work Experience. Depuis 2014, il travaille dans la baladodiffusion. Aujourd’hui âgé de 36 ans et père de trois enfants, lui et sa femme ont décidé de s’installer au Canada atlantique sur un coup de tête, mais avec une soif de l’aventure. Il a immédiatement trouvé une abondance de travail de montage et de réalisation et a fait la connaissance de Jonathan Burns, 47 ans, un autre réalisateur aux vues similaires. 

Né et élevé en Nouvelle-Écosse, Jonathan a imité la démarche de bon nombre de personnes de la côte Est à la fin de leurs études universitaires. Il a quitté la région et est allé aussi loin qu’une Volkswagen 1981 pouvait l’amener – Calgary – après des arrêts au Québec et à Winnipeg pour la faire réparer. Dans l’Ouest, il a travaillé dans le domaine de la publicité, la prospection de clientèle, les ventes et le marketing, en aidant des entreprises à réaliser un profit à partir d’un prototype. Aujourd’hui considéré comme un technologue créatif, il fait le lien entre la recherche et le développement et la prospection de clientèle.

Son plan était toujours de retourner en Nouvelle-Écosse pour y élever une famille. Et en juillet 2006, il a eu cette chance. Aujourd’hui, Jonathan est marié, père de deux enfants et propriétaire d’un très gros chien de race setter irlandais/retriever. Il se fait le porte-parole de l’équilibre qu’on découvre sur la côte Est. Après avoir passé trop de temps à voler de Londres à New York et à Los Angeles, il s’est rendu compte que Halifax était l’endroit idéal pour trouver l’équilibre entre une vie familiale agréable et une entreprise florissante.

Au cours des cinq dernières années, il a voyagé à travers le monde et travaillé avec des clients comme Marvel, la NBA, Warner Bros, Disney, la BBC, NBC Universal, en lançant des campagnes de marketing qui touchent le public de manière unique. « Je suis né et j’ai grandi en Nouvelle-Écosse, mais j’ai quitté la province dès que la première chance s’est présentée, dit-il. Ensuite, j’ai saisi une deuxième chance pour y revenir. Rhys et moi sommes chanceux d’être ici. Nous sommes dans l’espace créatif. Une fois qu’on se rend compte que le travail n’est plus limité à son lieu de résidence, on a le choix de vivre n’importe où. Il n’y a pas une seule ville parfaite pour travailler. Nous avons des clients à New York, à Toronto et à Londres. Et aucun d’entre eux ne s’inquiète que nous ne vivions pas dans leur ville, car nous pouvons faire le travail à distance. Et donc une fois qu’on laisse tomber l’idée qu’il faut vivre dans une grande ville pour trouver des clients et travailler avec eux, on peut s’arrêter et réfléchir au style de vie qu’on souhaite mener. »

Rhys a décidé de quitter le Royaume-Uni, car il voulait une vie meilleure ailleurs. Il ne connaissait personne au Canada atlantique, mais il trouvait que le coin avait l’air charmant et a décidé de tenter sa chance et de s’y installer avec sa femme et ses trois enfants. « Pour moi, la Nouvelle-Écosse représentait un juste milieu entre la vie dans un endroit un peu sauvage, isolé et propice à l’aventure et un endroit qui offre de réelles possibilités, dit-il. Elle englobe très bien ces deux réalités. Je n’aurais pas pu pointer du doigt la Nouvelle-Écosse sur une carte avant que nous décidions de déménager au Canada. Nous avons commencé à examiner les places où nous pourrions vivre, et nous nous sommes dit : “Oh, ce coin a l’air cool. Allons vivre dans un phare”, selon les images que nous trouvions en rapport avec la Nouvelle-Écosse. Mais l’équilibre travail-vie personnelle ici fait en sorte qu’il n’est pas nécessaire de faire des sacrifices pour vivre dans une petite localité. Surtout en ce qui concerne la baladodiffusion et le genre de travail que nous faisons. J’aime l’attitude des gens du Canada atlantique : ils sont relaxes et centrés sur la communauté. C’est une région incroyable pour élever des enfants, mais en même temps, ce n’est pas un endroit ennuyeux. Il se passe des choses vraiment intéressantes, ce qui signifie qu’il y a beaucoup de potentiel pour l’avenir de nos entreprises et d’autres entreprises ». Rhys et Jonathan ont lancé leur entreprise un mois seulement après avoir fait cette promenade sur le front de mer de Halifax. Ils partageaient une vision, une passion pour la baladodiffusion et la notion que c’était le bon moment et le bon endroit pour lancer Podstarter. 

Et c’est ainsi que l’entreprise est née en juin 2019. Podstarter maximise le contenu de la baladodiffusion pour contourner le fouillis du marketing afin d’établir un contact avec les gens. Aujourd’hui, Podstarter est l’une des principales entreprises de production de balados au Canada. Elle crée des émissions pour certaines des plus grandes entreprises internationales et produit des balados qui sont parmi les plus écoutés au monde. « L’idée originale de Podstarter était de former des particuliers, des entreprises, des organisations et des chefs de marque afin qu’ils puissent mieux raconter leur histoire sur une plateforme de baladodiffusion », explique Rhys.

Ils ont à eux deux plus de 30 ans d’expérience en diffusion, production et marketing, et leurs projets ont été téléchargés plus d’un demi-million de fois. Ils sont simplement parmi les meilleurs dans leur domaine.

« Je venais de m’installer ici et je produisais autant de contenu que possible sur les médias sociaux, pour montrer ce que j’étais capable de faire, et c’est parti de là », se souvient Rhys.

Jonathan a été impressionné. « Rhys est arrivé ici et a su se faire remarquer. Il publiait beaucoup de contenu incroyable sur les médias sociaux. Un contenu court, mais il racontait toujours de très bonnes histoires. C’est une compétence rare. C’est comme un cinéaste qui est spécialiste du marketing numérique. Nous nous sommes donc rencontrés et sommes allés nous promener sur le front de mer, et c’est ainsi que tout a commencé. Je m’en souviendrai toujours. » 

Rhys était au courant des possibilités qui se présentaient ici. « De mon point de vue, la scène de la baladodiffusion se porte très bien au Royaume-Uni, et surtout à Londres. À Halifax, on avait l’impression qu’elle venait de naître et qu’elle allait prendre son envol. Je me suis dit : “Et si on faisait ça ici?” »

« La raison pour laquelle nous nous sommes lancés dans les balados est que nous avons étudié le marché. Nous savions qu’il y avait un manque et nous avions l’expertise pour combler ce vide, explique Jonathan. C’était aussi simple que ça. Ce que nous aimons dans la baladodiffusion, c’est qu’elle est accessible et une façon honnête et directe de raconter une histoire. Nous avons considéré des avenues comme les studios YouTube, où tout le monde et n’importe qui crée du contenu en masse. Et nous les avons comparées à l’espace de la baladodiffusion, où la même chose se passe. N’importe qui peut prendre un micro et commencer à raconter une histoire. Le problème est qu’il n’y a pas beaucoup de ressources pour aider les gens à raconter de très bonnes histoires. » 

« Le point de départ pour la plupart des balados est de poser un microphone sur une table, d’appuyer sur “Enregistrer” et de parler, tout simplement, explique Rhys. Pour certaines personnes, ça fonctionne, mais ce n’est pas tout le monde qui a ce talent inné de capter l’attention des gens. Ayant réalisé des émissions de radio pour la BBC, je comprenais la narration audio et comment l’appliquer à ce nouveau marché où les gens étaient intéressés et passionnés par la création audio, et j’ai eu l’impression que mon expérience pouvait être vraiment précieuse et utile. Et l’expérience de Jonathan dans les nouvelles technologies, à raconter des histoires par le biais de nouveaux médias, me semblait tout à fait appropriée. Il y a vraiment de belles possibilités ici – pas seulement pour les marques et les organisations, mais pour toute communauté, toute personne qui a quelque chose d’intéressant à raconter – d’être entendu et de trouver un public. »

Comme s’il n’était pas déjà suffisamment occupé, Rhys a lancé son propre balado intitulé Canadian Politics Is Boring, qui a rapidement atteint le top 3 du palmarès Apple, juste derrière Joe Rogan et devançant les grandes personnalités de la baladodiffusion comme Bill Burr, Amy Schumer, Marc Maron et Jason Bateman. 

« Après avoir déménagé ma famille en Nouvelle-Écosse, j’ai vécu ma première élection fédérale canadienne en octobre 2019. Je me suis rendu compte que je ne connaissais pratiquement rien à la politique canadienne. Jusqu’à ce moment, j’écoutais encore des productions du Royaume-Uni sur le Brexit, et j’ai constaté que n’étais pas au fait de l’arène politique de mon nouveau pays. J’ai donc fait appel à ma source d’information par excellence pour me renseigner – les balados. J’aime apprendre avec un type de balado particulier, où des personnes drôles et pleines d’esprit discutent de sujets fascinants. C’est une forme d’apprentissage par l’humour qui est très populaire dans le monde des balados. C’est un moyen agréable d’apprendre. Et c’est ce dont on a besoin en politique – une expérience plus agréable. J’ai donc commencé à chercher un balado sur la politique canadienne, mais il n’en existait pas. Puis ç’a cliqué. Un sujet qui me passionnait, une lacune dans le marché et une chance de rendre mon excès d’énergie humoristique utile. En collaboration avec mon ami et collègue humoriste, Jesse Harley, nous avons commencé à réaliser une émission, mais nos attentes étaient très limitées. Nous prévoyons de ne faire que 12 épisodes. Cependant, ç’a cliqué pour tout le monde! Deux mois après le lancement, nous étions dans le top 3 des émissions d’humour au Canada et dans le top 10 de tous les balados. Maintenant, il suffit de continuer à en réaliser tant qu’il y a des gens prêts à nous écouter! »

Le portefeuille de clients de Podstarter est à la fois international et spectaculairement diversifié. « Nous travaillons avec des particuliers, des entreprises, des chefs de marque – bref, tous ceux qui ont une histoire à raconter, explique Jonathan. Nous avons lancé l’entreprise pour apprendre aux gens comment réaliser un balado, mais elle a évolué vers la narration créative, le marketing, la distribution et l’atteinte d’un auditoire. »

Lorsqu’on passe du temps avec ces créatifs accomplis, on constate que leur passion et leur amitié sont extrêmement attachantes. « C’est vraiment très passionnant, s’exclame Rhys. Nous commençons à avoir des clients qui veulent simplement divertir les gens ou leur faire associer un message particulier à leur marque. La baladodiffusion a bouclé la boucle, et maintenant les grandes marques aident à financer et à créer un contenu original qui n’est pas ouvertement publicitaire. Les balados sont divertissants, ils ont une grande valeur de production et les gens veulent les écouter parce qu’ils sont vraiment intéressés. C’est passionnant parce que cela ouvre énormément de portes sur le plan des histoires qu’on peut raconter et des personnes qui veulent les écouter. Les possibilités sont vraiment illimitées. » 

L’entreprise bénéficie de tous les avantages d’être à Halifax et de ceux qu’offrent les organismes qui soutiennent les entreprises de la région comme la Halifax Chamber of Commerce, la Downtown Halifax Business Commission et Digital Nova Scotia.

Rhys et Jonathan adorent leur travail et la Nouvelle-Écosse. Jonathan est manifestement très heureux d’élever sa famille dans sa province natale. « Il n’y a pas de ville qui possède tout ce dont on cherche, mais Halifax est tout près. Il est possible de faire partie de la communauté mondiale en vivant et en travaillant ici. Qu’il s’agisse d’un besoin, d’un manque ou d’un désir, tout est encore accessible. La province offre une qualité de vie incroyable qu’on retrouve à très peu d’endroits dans le monde. »

De même, Rhys est catégorique : s’installer au Canada atlantique est la meilleure décision qu’il ait pu prendre, pour sa famille et pour son entreprise. « J’ai beaucoup plus de temps qu’avant, dit-il. Je vais travailler sur une campagne qui a une échéance très serrée, mais à 17 h le vendredi, les courriels s’arrêtent, parce que c’est la fin de semaine et tout le monde a besoin de voir sa famille. Je n’aurais jamais vécu ça au Royaume-Uni; c’est bon que ce soit comme ça ici. C’est important. Il faut profiter de chaque moment. Je sais que certaines personnes diraient que le monde évolue rapidement et qu’il faut rester au cœur de l’action, mais j’ai renoncé à trop de fins de semaine dans mon ancienne vie. Maintenant, je rattrape le temps. Ma femme, mes enfants et moi vivons en Nouvelle-Écosse et pour la première fois de notre vie, nous avons du temps libre. Notre qualité de vie est meilleure, et quitter le Royaume-Uni pour vivre au Canada atlantique est la meilleure décision que nous aurions pu prendre. C’est le meilleur endroit au monde pour lancer une entreprise créative, surtout en ce moment. Et le fait d’entendre mes enfants me remercier chaque jour d’avoir déménagé notre famille ici, voilà la vraie récompense. »



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